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絕症時代終結!?

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文:本刊編輯部
圖:維基百科

癌症、愛滋病等疾病,至上世紀被人類發現以後,一直被喻為不治之症。但隨著科技的發展,在醫學上已經有不同的方法,可以減少患上這些疾病的可能性或透過治療,抑制病情、甚至可使患者康復痊癒。可是相對於高死亡率和極大的負作用而言,這些疾病仍可稱為絕症,是人類的頭號殺手。故此,不少醫生和科學家仍極力研究不同的辦法,期望終有一天可以向世人宣佈,我們能完全戰勝這些疾病。上月11日,澳洲政府宣佈,「後天免疫缺乏症候群」(AIDS)已經不再是澳洲境內的公共衛生問題。而聯合國於6月8日亦宣佈,將加快步伐,最遲在2030年終結全球的愛滋病問題。在翻查一下Google,有關癌症的醫學突破新聞更是多不勝數。現時這局面,是否代表人類被這些不治之症的陰影籠罩的時代即將終結?

1月28日,《The Sydeny Morning Herald》報導,指新的抗癌藥物Venetoclax對白血病(最常見的血液癌症之一)的試驗,出現一個使人期待和有希望的成果。

6月11日,澳洲政府宣佈,愛滋病已經不再是澳洲境內的公共衛生問題。接受政府贊助的「澳洲愛滋組織聯合會」(Australian Federation of AIDS Organisations, AFAO)表示,澳洲境內被確診罹患愛滋病的人數非常少,少到已經不需要特別公告。從事感染和檢疫的機構Kirby表示,自澳洲政府引進抗逆轉錄病毒治療(antiretroviral treatment)後,成功避免感染愛滋病毒(HIV)的患者最終轉變成為確診愛滋病,得使澳洲罹患愛滋病的人數大幅減少。

7月25日,《Herald Sun》指來自墨爾本Hudson的研究人員,發現了一種引發癌症的分子Interleukin 6,該分子會給肺癌和肺氣腫這兩種疾病發出信號開始破壞身體。而研究人員亦發現已有的一種藥物可能可以關閉該信號系統。

8月6日,《The Daily Telegraph》指悉尼科學家在對抗致命癌症的戰鬥中取得了第一大的突破。報導指悉尼科學家研製出一種用於治療胰腺癌的「基因沉寂」新藥,以及利用納米技術將其送入癌細胞進行有效治療的方法。

以上的新聞,都是今年內有關澳洲在研究癌症和愛滋病上,所取得的醫學成就。而且只屬於所有成就中的一小部分。在世界的醫學研究中,亦只算是冰山一角。而言,當我們接觸到這些新聞時,不禁會在想,是否代表癌症和愛滋病等絕症,很快就可以被解決呢?

不可鬆懈的時刻

的確,在近十多年來,我們在醫學上和科技上取得很多的突破和成就。在十多年前像罹患愛滋病、癌症等疾病,可說是等同於宣告死刑,但現在已非這回事了。這些新聞正正給我們人類一個極大的鼓勵。但也正正是這些新聞,也許讓我們誤解了,以為這些疾病已經得到了一個簡單輕鬆的解決辦法,讓我們的危機意識下降了。

事實上,如果有細心留意這些新聞,就會發現大部分的研究,都是在治療技術上取得突破,而且很多仍停留在實驗階段。在這,我們必須明白到,在醫學上所指的解決,或許和我們讀者之間所理解的解決有所出入。對於醫學界來說,只要是他們所構思出來的理論得到了正面答案,他們就可稱之為解決了一個問題。他們所得到的答案,在理論上是對的,但是仍沒有真正的應用在我們身上。他們所得出的理論,在最理常的情況下,還要經幾年、甚至是十多年的臨床實驗,重複又重複的驗證,才可真正地應用在患病者身上。故此,距離真正能解決患者所需的答案,絕不可能在短時間內出現。

值得一提,使公眾的危機意識下降,身為傳媒、尤其是華人傳媒的我們,亦要負上一定的責任。很多醫學報告均以英語發佈或先在西方主流傳媒上刊登有關消息。但很多華人傳媒,特別是網上媒體的,不知道是翻譯水平不足讓是為了吸引觀眾的眼球,經常用上「神藥」、「治好了」、「告別」等字眼,讓讀者對其科學上的突破有所誤解。不論是西方主流媒體或華人傳媒,在報導有關公共衛生的消息時,應盡量避免用上過份誇張或肯定的字眼,以免減低公眾對這些疾病的危機意識。

將病毒扼殺在搖籃裏

的確,有些疾病在以前是絕症,出現治療方法後就不再是絕症,所以絕症這個詞有時效性。而言,我們要尋求的解決方法,真的只是停留在追求治療方法嗎?治癒任何疾病的最好方法,當然是把它扼殺在搖籃裏,或將疾病的根源徹底地從這地球上消失。像癌症這些因基因突變而出現的疾病,的確除了基因改造外(當然這涉及了道德的問題),就沒有辦法能完全預防。對於這類疾病而言,我們只能盡力減少患上的機會,如改變飲食及生活習慣,或是透過檢驗等方法,盡量在病發初期時將其治療。

而像愛滋病等的傳染病,我們應該要想辦法使疾病的根源徹底地從這地球上消失。事實上,在人類的歷史中,並非沒有把絕症徹底消滅的個案。在17、18、19世紀時,天花是一種肆虐全球的絕症,甚至到目前並沒有認可的抗天花藥物。但天花在1980年5月,被世界衞生組織正式宣佈「地球上的人類已免於天花疾病」。原因是因為在19世紀初,各國加大防疫力度,才可將感染人數一直下降,甚至使天花消失在地球上(編者按:有少部分的天花病毒樣本仍保存在美國和俄羅斯的研究院內)。

但不要忘記,從天花肆虐全球到找到預防方法,到最後世衞宣佈人類已免於天花疾病,歷時超過200多年時間。愛滋病毒流行率在過去10年已降低,但全世界仍有3670萬人罹患愛滋病;愛滋病已經不再是澳洲境內的公共衛生問題,但每年在澳洲檢測出感染愛滋病毒的人數仍約有1100人。根據2016年最新研究,中國去年約有430萬人確診患上癌症;《世界癌症報告》預測全球癌症病例將呈現迅速增長態勢,由2012年的1400萬人,逐年遞增至2025年的1900萬人。如果我們的危機意識在這刻,因科技或醫學的突破而下降,可以肯定地說,無論科技或醫學多麼的進步,這些絕症永遠不能解決。正如聯合國秘書長潘基文所說:「愛滋病離消滅、還很遠」。的確,要消滅絕症,要走的路還是很遠,但只要我們肯同心協力,在未來,我們仍有機會徹底改變絕症的發展軌跡。

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