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新科技「尋找外星人」 是非爭論無一定

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新科技「尋找外星人」  是非爭論無一定

 

文:本刊編輯部

圖:新華社/維基百科

 

近日,兩則科技新聞進入了人們的視線,其一是中國在貴州地區建成了世界最大單口徑射電望遠鏡,其二是扎克伯格與霍金聯手展開了系外行星的研究。這兩項研究都有各自複雜的內容,但從天文愛好者的角度來說,都可以和「尋找外星人」拉上關係。區別可能在於射電望遠鏡是盡量多地接收外星信息,而系外行星研究則是有針對性地尋找外星生物。

 

 

「超級天眼」項目

25日12時18分,隨著望遠鏡總控室一聲令下,世界最大單口徑射電望遠鏡——500米口徑球面射電望遠鏡(天文愛好者們稱為「超級天眼」)在中國貴州省山區建成啟用,數千個自動控制點協調運行,控制望遠鏡啟動觀測。

憑藉創紀錄的尺寸,以及迄今無二的靈敏度,「超級天眼」正式成為全球新的射電望遠鏡之王。美國普林斯頓大學天文學家約瑟夫·泰勒曾使用地處波多黎各的阿雷西博350米口徑射電望遠鏡首次發現脈衝星雙星系統,獲得1993年諾貝爾物理學獎。「『超級天眼』能否帶來下一個諾貝爾獎,我不能預測,但可以確定它將產生許多重要的科技成果。」他說。

「超級天眼」自1994年由中國天文學家提出構想,2011年開工建設,中國政府為此投資11.47億元。工程總工藝師王啟明說,這是具有中國自主知識產權的大科學裝置,由中國科學家創新設計、研發製造,中國科學院主持建設,「在未來10年至20年,它將保持世界一流設備的地位」。

中國國家天文臺臺長嚴俊說,「超級天眼」項目是中國大望遠鏡建設浪潮的前浪,未來5至10年還將有世界級望遠鏡項目「登場」。

中國大射電啟用之後方圓5公里將成為「靜默區」。貴州將這一區域設置為電磁波寧靜核心區,不僅搬遷了原住居民,還要求進入人員關閉手機。這個相當於30個足球場面積的龐然大物,正在靜靜地等待「地外信號」的到來。

準確地說,「超級天眼」項目的目的並不是「尋找外星人」,而是增強接受外星信號的能力。但此種能力達到一定程度,說不定就能從中找出外星人的踪影。

 

 

「突破聆聽」計劃

另一則相關的消息也引起了大家的注意,據香港《文匯報》報道,社交網站Facebook創辦人扎克伯格、俄羅斯企業家米爾納及英國著名物理學家霍金,正式展開耗費1億美元的「突破聆聽」計劃,利用最先進的天文望遠鏡,探測來自「比鄰星b」的訊號。

科學家早前發現在距離地球僅4光年的地方,存在一顆酷似地球的岩石行星「比鄰星b」,相信具備孕育生命的條件,令不少科學家大受鼓舞。

「突破聆聽」今年1月由米爾納及霍金牽頭成立,旨在探測約100萬顆接近地球的星體是否有智能生物存在。「突破聆聽」將會利用澳大利亞帕克思天文臺的兩台先進天文望遠鏡,探測低功率無綫電傳輸訊號。

雖然4光年距離遙遠,但科學家相信,未來數代的超高速宇宙飛船,可在數十年內抵達「比鄰星b」。

霍金警告稱,人類應該趕在外星生物發現人類之前發現他們。霍金表示,若接到來自外星生物的訊號,人類必須謹慎響應,「就像美洲原住民首次遇見哥倫布一樣」。

和「超級天眼」項目不同,「突破聆聽」計劃是針對性尋找外星人的計劃,希望可以有直接的收穫。不過,霍金參與這個計劃,多少有些讓人感到意外,因為之前他曾經公開表示反對這類計劃。


 

「尋找外星人」的是是非非

在人類歷史長河當中,「尋找外星人」一直是饒有興趣的話題之一。早在航天科技出現之前,人們憑著簡陋的觀察設備,就開始進行尋找外星人的活動。在早期天文學史當中,最富傳奇色彩的當屬「火星運河」。1877年8月,意大利天文學家夏帕雷利在觀測火星大沖時發現了火星表面有許多線條狀的東西,許多人把這些線條稱之為「火星運河」,並以此推斷火星上存在著智慧生物。這個傳說隨著天文觀測水平的提高自然消散,但卻是人們對外星人好奇的第一步。

在尋找外星人的過程中,有兩個問題是一直會引起大家注意的。第一個問題是「為什麼我們還沒有找到外星人(或者說外星人為什麼還沒有找到我們)?」,第二個問題是「找到外星人究竟是不是一件好事?」這兩個問題看上去簡單,但仔細思考並不容易回答。

銀河系內擁有的恆星數量為千億數量級,行星的數量更加龐大,按2000萬分之一的中獎概率,那麼存在生命的行星也有數千至數萬。為什麼至今沒有發現外星人呢?1950年,著名科學家費米指出,如果外星人比我們早進化100萬年,理論上講在100萬年內能夠抵達的星球就已經被外星人到達過了,這就是費米悖論。也就是說,要麼這個宇宙不存在外星人,人類獨此一家,要麼外星人就已經來到地球了。費米悖論是個很經典的理論,你可以理解為地球人在宇宙中發展較早,其他外星文明還不如我們先進。不過,也有許多人試圖從別的角度解釋費米悖論,或者對其提出一些解釋性的觀點,比如中國著名科幻作家劉慈欣提出的黑暗森林理論,認為每個文明都擁有較高的科技程度,但大家都選擇沉默,誰第一個冒泡,誰就先遭殃。

劉慈欣的理論和霍金曾經的觀點比較接近。霍金在2014年時曾宣稱,人類應該對與外星人進行接觸這件事保持警惕,稱這就如同當年美洲土著居民遭到歐洲殖民開拓者屠殺一樣。由於能造訪地球的任何天外來客所擁有的技術水平都會大大超出人類的科技水平,因而與他們接觸應當是一個壞消息。霍金一直都在推斷對外星智能的探索計劃會帶來什麽後果。雖然迄今我們仍未發現任何外星人踪迹,但是科技的發展讓我們有理由認爲,如果確實有外星人在地球以外的宇宙中發射信號,那麽我們將很快能發現他們。這將是一場革命性的重大發現,但霍金認爲這將會是一場災難,任何的答覆信號都可能會帶來被更先進外星智能生物攻擊的可能性。

不過,即使停止向外星發送信號,顯然已爲時過晚。在過去60年裏,地球人通過電視信號、無綫電和雷達傳輸裝置已在不經意間透露了地球生命的存在。最早的膠片電視劇《I Love Lucy 》已經波及到了超過6000個星系,而且還在以每天一個太陽系的速度達到新觀眾的接收範圍。如果地球之外存在著智慧生命,他們應當能接收到地球的信號。對於地球上的人類來說,所能指望的可能是如果真的有外星生命,碰巧他們是友善的。

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